La Dirección General de Aguas (DGA) de Chile ha impuesto una multa de $695,000 a la Minera Los Pelambres de Antofagasta Minerals debido a la extracción no autorizada de aguas superficiales y subterráneas, así como por incumplir las normativas de distribución de agua establecidas por la Junta de Vigilancia del Río Choapa.

Esta sanción surge como resultado de una investigación sobre posibles infracciones al Código de Aguas, iniciada en julio de 2021 por la Dirección Regional de Aguas, perteneciente al Ministerio de Infraestructura Pública de Coquimbo.

Además de la multa económica, se ha ordenado a Los Pelambres detener de inmediato las extracciones no autorizadas de agua y cumplir con las normas de distribución de agua establecidas por la Junta de Vigilancia del Río Choapa. Asimismo, se insta a la minera a cumplir con todas las resoluciones otorgadas en su permiso de uso de agua, así como a proporcionar a la DGA todos los registros de extracción de agua que deben reportarse a través del Sistema de Monitoreo Efectivo de Extracciones, para verificar la correspondencia entre el agua extraída y el derecho de uso otorgado.

La DGA declaró: "Tras la inspección en el terreno y el análisis de todos los antecedentes y solicitudes adicionales, se ha determinado que en cuatro tomas y ocho pozos se extrajo más agua de la permitida, según la prorrata del 6% autorizada por la Junta de Vigilancia del Río Choapa, en función del caudal del río y las condiciones de escasez vigentes. Además, en esas mismas cuatro tomas o sitios de captación de aguas superficiales, Minera Pelambres no cumplió con la misma regla de prorrateo que se aplicó al resto de los usuarios de la Junta de Vigilancia del Río Choapa, incumpliendo así los requisitos de la DGA y el estándar de distribución de la Junta".

La Dirección señaló que, durante la inspección en campo, la región de Coquimbo estaba bajo un decreto de zona de escasez de agua, con la cuenca del río Choapa agotada y el sector hidrogeológico de Choapa Alto declarado zona de veda. Estas condiciones se consideraron agravantes que aumentaron el monto de la multa.

A pesar de la situación, Minera Los Pelambres afirma haber actuado siempre conforme a la normativa hídrica vigente, tanto en el momento de la inspección como en la actualidad. Marisol Díaz, gerente de asuntos públicos de Minera Los Pelambres, declaró: "La empresa está evaluando las opciones legales disponibles, ya que está convencida de haber cumplido históricamente con todas las disposiciones establecidas por las autoridades en materia hídrica, haciendo uso de sus derechos de agua legalmente constituidos".

La región central de Coquimbo ha enfrentado una severa sequía durante los últimos 15 años. Como respuesta a esta situación, se han implementado medidas como la aprobación de convenios de redistribución de agua en la cuenca del río Limarí para priorizar el consumo humano, así como el acuerdo que ordena la redistribución de agua en la jurisdicción de la Junta de Vigilancia del Río Choapa, en conformidad con el artículo 314 del Código de Aguas en casos de sequía severa, el cual fue aprobado con ciertas condiciones.

En diciembre de 2022, Minera Los Pelambres presentó un recurso de apelación contra la Resolución Exenta N° 3579 de la DGA, relacionada con el acuerdo del Río Choapa. Sin embargo, este recurso fue rechazado por la Corte de Apelaciones de Santiago el 12 de diciembre de 2023.

Debido a la necesidad de agua en la fundición de cobre y en el concentrador, que procesa el mineral en bruto para convertirlo en material utilizable, Antofagasta inauguró en marzo de 2024 una planta desalinizadora de más de $2 mil millones para Los Pelambres. Esta iniciativa busca aliviar los efectos de la sequía y respaldar la expansión multimillonaria de la operación.